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高科技支援考古,阿法南猿「露西」是坠树而死?

人类怎麽来一直是不少科学家追寻的目标。最近有新的证据推测:距今 320 万年前、被科学家命名为「露西」的阿法南猿,可能是死於坠「树」。

1914 年露西在非洲伊索匹亚出土,出土时仅有全身骨骸的 40%,她的身高才 110 公分,死时已经是一名年轻的成年人了。她所属的阿法南猿已经和现代人一样可以直立行走於地面上,并失去像猩猩般可供抓握的脚掌,不过仍保有适合爬树的躯干。

露西
露西

来自於美国和伊索匹亚的研究团队在 Nature 期刊上提出这个看法,并用「垂直减速事件」来形容她的死因。不过他们得出结论的过程可说是波折重重。

其中一个障碍就是:这具知名骨骸其实和大部分化石一样布满裂痕,只有藉由如高解析电脑断层摄影等技术,他们才可以区分出哪些是死前旧有的伤口;哪些又是死後千年来的日积月累造成的。

於是他们趁着露西在 2008 年巡回展览的空档寻找着这类技术。论文的第一作者,卡帕曼教授解释:「我们已经从伊索匹亚政府那边获得准许,展览在休士顿结束之後,我们为了安全起见暗中将露西带到德州大学的校区,那里正有一台高解析的电脑断层摄影,它可以让我们深入矿物质化的岩石和土投内部。如果没有这贵重的仪器,恐怕露西的死因之谜将永远不会带来曙光。」

经过 10 天 24 小时不断地工作,他们有了令人欣喜的发现:露西骨头上的伤口和现代人摔落造成的伤口相似。这点可以从她断裂的第一肋骨去说明:这块骨头通常被保护得很周全,如果它断掉,教授说:「那你必定遇到糟糕的一天:比较有可能的原因就是你的胸部受到严重的外伤。」

更了解南猿的生活方式

另外扫描器也显示出有些裂痕是「青枝骨折」:骨头像枝条一样的弯曲,这通常只发生在健康且具有活动力的骨头上。所以这些伤其实在露西还活着的时候就已经存在了,但是它们也没有痊癒的迹象,所以厄运很明显是在她死前的那一刻倏地降临在她身上。

为了更加确认,他们甚至利用扫描对露西的上臂肱骨进行 3D 列印,卡帕曼教授将骨头以更大的尺寸印出,让它看起来更像现代人类的骨头,并让可信任的骨科医师对它进行诊断。「它告诉我们,当露西摔落时曾伸出手抗拒,这也代表她在死前是清醒着。到了这个阶段我大概已经有十成把握了。而现在,伊索匹亚那边已经同意将露西右肩和左膝的 3D 档案释放出来,所以任何一个对露西有兴趣的人都可以列印和评估这些裂痕,当然也包括验证我们的假说。」

一位加拿大阿尔伯特大学的人类学教授对於他们的假设持肯定的态度,她认为有关这些裂痕的发现虽然出乎意料,但绝对在情理之中。「看起来也许奇幻,但他们的论点难以反驳,而且他们使用非常好的电脑来支持他们的论点。」来自伦敦自然历史博物馆的一位教授则说:「她生活的区域在树上也符合我们对阿法南猿生活方式的认知。他们可以在树上捕食、盖屋或自卫。当有侵略者在四周时,树会比平地还安全。」

随着仪器的进步,相信研究团队会挖掘出更多支持露西死因的证据,也让我们对南猿的生活方式有更进一步的了解。

(首图来源:达志影像)

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