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神通狗大!流浪狗帮助科学家寻找稀有猩猩

流浪狗令人同情又可怜,善心人会收养流浪狗,希望能给牠们幸福。然而科学家却有更厉害的点子:请流浪狗来帮助科学研究!训练师从收容所中找出能干的流浪狗,训练牠们成为能干的夥伴,帮助科学家寻找稀有猩猩,令人忍不住替牠们鼓掌叫好。这些流浪狗们究竟有何精彩表现呢?

狗是人类最忠实的朋友,当我们提到狗,许多人立刻想到可爱的宠物狗。可是狗并非只能当宠物,牠们可以是强大的盟友,训练後的狗连许多人类也自叹不如。科学家了解狗的强大潜力,便将狗训练成野外探勘的斥侯,藉以追迹稀有生物,以及寻找暗藏野外的各种奥秘。

举例来说,科学家曾经藉由狗的帮助,搜寻纽西兰原生的鹦鹉与鹬鸵(嘴巴很大却不会飞的鸟类),以及横跨美国与墨西哥的莫哈韦沙漠与索诺兰沙漠,寻找躲在地底的沙漠象龟。狗还曾经帮助科学家寻找无尾熊,甚至在北太平洋的沿海寻找海豚,狗的能干程度远超过想像。

这只狗叫做莉莉,摄於克罗斯河流域
这只狗叫做莉莉,摄於克罗斯河流域

科学家这回同样请狗来帮忙,任务却远比上述的其他任务困难,因为这次的目标是寻找克罗斯河大猩猩(Cross River gorilla),世界上最稀少的生物之一,数量不到300头。

克罗斯河大猩猩分布在12000平方公里的高地森林,位处奈几利亚与喀麦隆的边界,受到人类猎捕与栖息地缩减而濒临绝种。这些大猩猩怕生,又对栖息地很挑剔,一般的物种复育计画无法发挥作用,令情况更加危及。

这群研究团队来自德国与美国,他们决定求助於训练有素的狗,帮忙追踪那些害羞的大猩猩。团队的领导者是来自美国北卡罗来纳公园的李察.博果(Richard A. Bergl),他随着三只受过训练的狗,来到喀麦隆的克罗斯河流域,打算让狗发挥其过人本领。

研究团队与狗合影
研究团队与狗合影

至於那些狗是从那儿来的呢?答案是收容所。收容所的狗经常在野外生活,追迹与狩猎的能力远比宠物狗优秀。狗的训练师指出,他们会刻意挑选精力旺盛的流浪狗,将牠们训练成追踪用的猎犬。研究团队带来的狗拥有很高的专注力,不容易被其他事物干扰,而且愿意与饲主合作共事。

挑选出来的狗会接受严格训练,培养藉由气味追迹目标的能力。训练师会给牠们闻西部低地大猩猩的粪便,当狗将味道谨记在心後,就能够展开令人期待的长距离追迹任务,通过测验的狗就会被送往喀麦隆,陪研究团队执行任务。将一只完全没经验的狗训练成老手,大概要花上9周至12周的时间。

莉莉在寻找粪便样本
莉莉在寻找粪便样本

当狗到达喀麦隆後,研究团队会用一个排出来超过4天的大猩猩粪便样本,对狗展开追迹的模拟训练。研究团队随後前往当地政府替大猩猩设立的国家公园,凯格温大猩猩保育区(Kagwene Gorilla Sanctuary)的北方,进行後续阶段的模拟训练。

而在同时,研究团队中有多年追迹经验的成员也得进行追迹训练,他们必须在指定区域内进行搜索,尽可能找出大猩猩的粪便样本。3天以内的新鲜粪便样本最有用,至於4天以後的旧粪便样本就比较缺乏参考价值。

研究团队成员准备蒐集粪便样本
研究团队成员准备蒐集粪便样本

双方的模拟训练结束後,研究团队就会带着狗,在森林中搜索大猩猩的粪便,反覆翻山越岭寻找蛛丝马迹。这些辛苦是有代价的,研究团队在44天的搜索期间找到43份新鲜粪便样本,288份旧粪便样本,收获颇为丰硕。反观过去没有狗的研究团队,175天的搜索只找到75份新鲜粪便样本,以及0份旧粪便样本(没错就是0),一整个惨兮兮。

狗所找到的粪便样本很多,足以让研究团队进行DNA分析。这些粪便样本被送往德国莱比锡的马克斯.普朗克进化人类学研究所,试图找出野外大猩猩的团队习性,并根据过去10年累积的资料,解读大猩猩族群的迁徙路线。研究团队藉由粪便上的肠细胞基因型态,认出特定几个大猩猩的个体,同时利用捕捉标记法(mark and recapture)来判断大猩猩的族群人口。

奥比(Orbee)在进行公关任务
奥比(Orbee)在进行公关任务

「我们可藉由计算抓到多少个体,以及错失多少个体,粗略估算出整个生物族群的大小,并获知我们估算的准确度。」一位研究成员指出,「我们会记录每个粪便样本的地理位置,进而推测大猩猩的活动区域,估算出那几位大猩猩属於相同族群,以及该族群的活动范围。」

「当我们得知这些资料後,可以知道大猩猩的族群彼此有多少的重叠,以及有多少森林被牠们使用。使用上述方法,一旦监控大猩猩数量的时间够长,就可以判定个体在族群间的移动状况,新族群成立时我们也会知道,甚至发现个体与族群彼此间的关联性。此外,藉由粪便,我们得以了解大猩猩身上带有那些病原,以及牠们吃哪些食物。」

这三只狗是大猩猩生态研究的功臣
这三只狗是大猩猩生态研究的功臣

研究团队持续解读这些粪便样本,试着找出克罗斯河流域的各个大猩猩族群的关联,推算族群间的栖息与繁衍活动。「我们利用卫星照片来进行复杂分析,划出大猩猩的栖息地,并保护牠们的家园不受侵扰。」研究团队的领导,博果这麽表示。

这次的事件证实,狗在科学领域拥有无可比拟的坚强实力。除了找出大猩猩外,狗是忠实的护卫,能够迅速对四周的危机做出反应,高效率的追迹能力能够用来寻找其他生物,甚至是遗失的器材与配备。在喀麦隆这种远离尘世的荒野森林里,身边有狗绝对是个利多。狗不只是人类的好朋友,还是科学的好同伴,科技的好盟友呢。

狗是人类的好盟友
狗是人类的好盟友

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